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불안정한 핵은 전자(베타입자)와 중성미자를 방출하고, 질량수에는 변함이 없는 베타붕괴를 한다.
베타붕괴에서 방출된 베타입자는 일반적으로 β로 표기하고 +전기를 띤 양전자(positron) 또는 -전기를 띤 전자(electron)로 구분된다. 베타붕괴 시 중성미자가 반드시 방출되기 때문에 베타입자는 연속적인 에너지만을 가지며, 붕괴되는 핵의 특성에 따라 베타입자의 에너지는 0에서 어떤 특정 최대값 사이의 운동에너지 값을 갖는다.